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Planètes des prisons: le syndrome de Kessler pourrait-il expliquer pourquoi nous n’avons pas entendu parler d’étrangers?


Il y a une raison pour laquelle ils l’appellent espace: il y en a beaucoup. De la distance entre les planètes à la petite taille relative des satellites par rapport au volume d’espace orbital autour de la Terre, il semble y avoir beaucoup «d’air clair» (à défaut d’un meilleur terme) disponible pour le vol spatial.

Mais les choses ne sont pas exactement ce qu’elles semblent être en ce qui concerne le dernier cas de l’espace orbital autour de la Terre. Et cela est dû à un effet qui est devenu connu sous le nom de «syndrome de Kessler», étant donné ce nom basé sur un document fondateur co-écrit en 1978 par l’astrophysicien et scientifique de la NASA, Donald Kessler.

Dans «Fréquence de collision des satellites artificiels: la création d’une ceinture de débris», Kessler et le co-auteur Burton Cour-Palais ont souligné que, comme le nombre de satellites artificiels en orbite terrestre augmente, la probabilité de collisions entre satellites augmente également. Et en outre, que toute collision initiale de satellites produirait des fragments en orbite – un nuage de missiles non intentionnels se déplaçant à des dizaines de kilomètres par seconde – dont chacun augmenterait la probabilité de nouvelles collisions, conduisant à ce que l’on appelle la «cascade de collision».

Si vous avez vu le film d’Alfonso Cuarón 2013 La gravité, vous savez exactement comment cela fonctionne:

Une fois que la chaîne exponentielle de collisions commencera, elle continuera pendant des décennies, jusqu’à ce qu’une «coquille» de débris entoure la Terre, en orbite à grande vitesse, capable de détruire tout autre objet qui entre dans cette zone de destruction.

Et ce n’est pas une hypothèse: selon Donald Kessler, cela a déjà commencé. « La cascade se produit en ce moment », a déclaré Kessler au Gardien, après avoir été déclenché par une collision en 2009 entre deux satellites de communication, l’Iridium 33 et le satellite militaire russe abandonné Kosmos-2251. Cet événement aurait créé environ un millier de débris qui graviteront probablement autour de la Terre au cours des 10 000 prochaines années.

Si le scénario de Kessler se déroule dans les décennies à venir, il aura de graves implications pour la société moderne – des collisions en cascade de satellites et une «zone morte» qui en résulte, ce qui limite notre capacité à placer des satellites en orbite, pourraient faire des ravages dans les télécommunications, les prévisions météorologiques et d’autres systèmes qui dépendent de cette technologie.

Mais il y a une autre implication possible: une coquille orbitale de débris pourrait-elle atteindre une taille et une densité où elle est pratiquement imperméable aux engins spatiaux qui tentent de quitter la planète?

Pour le moment, le transit du champ de débris semble moins problématique que celui des satellites, qui doivent se situer dans cette zone – comme le dit Kessler, « vous pouvez traverser la rue beaucoup plus sûr que de vivre au milieu de celle-ci. » Mais poussé à l’extrême, est-il possible que les habitants d’une planète puissent y devenir «prisonniers», dans un siècle de leur civilisation apprenant à bien échapper à leur gravité et à devenir une civilisation spatiale?

En bref: la réponse au paradoxe de Fermi – « si les extraterrestres existent, où est tout le monde? » – pourrait-elle être tous isolés sur leurs propres planètes, enfermés par un champ de débris orbitaux créé par leur propre succès technologique?

On pourrait espérer que toute civilisation avancée serait finalement en mesure de trouver un moyen de dégager un chemin afin de pouvoir quitter leur propre planète. Mais tout de même, nous devrions peut-être ajouter la possibilité «Planète prison» à la liste des réponses proposées au paradoxe de Fermi, comme l’hypothèse du zoo et la théorie du «grand filtre».

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